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Las fracciones menos densas de los hidrocarburos que se vierten al mar, aunque sea en pequeñas cantidades, se acumulan en la superficie y terminan afectando al sistema respiratorio de múltiples animales o les provocan intoxicaciones por ingestión.

Hay quien, para calmar las conciencias y maquillar su ignorancia, ha considerado que el vertido (el penúltimo vertido) de entre 500 y 2.000 litros de fuel en la bahía de Algeciras (Cádiz), registrado la noche del pasado martes, es un asunto irrelevante desde el punto de vista ambiental. Al parecer, un fallo mecánico en la monoboya de Cepsa causó el escape que, finalmente, y según este grupo de optimistas, arrojó al mar una cantidad bien pequeña de hidrocarburos, afectando a un tramo de playa de apenas 500 metros («lineales y discontinuos«) y no causando daños a ningún enclave natural de importancia. Pero, ¿de verdad hay vertidos irrelevantes? ¿Existen las mareas negras intrascendentes?

Lo cierto es que, más allá de ese falso optimismo, nunca deben despreciarse las  alteraciones que causan ciertos derrames, como el que se ha producido en la bahía de Algeciras, atendiendo únicamente a la cantidad de hidrocarburos liberada.  

El volumen de un vertido, advierten los especialistas, no dice mucho sobre su capacidad para generar daños ambientales de gravedad. El impacto de una marea negra viene determinado por múltiples factores: tipo de hidrocarburo, condiciones climáticas, capacidad de evaporación y biodegradación, y, sobre todo, sensibilidad de los ecosistemas afectados. En lo que respecta a esta última circunstancia, las aguas de la bahía de Algeciras y, en general, del estrecho de Gibraltar, son particularmente frágiles, ya que reúnen una elevada biodiversidad, son de zona de paso para multitud de cetáceos y tortugas marinas amenazadas y forman parte del pasillo migratorio por el que transitan millones de aves protegidas.

Las manchas de hidrocarburos, aunque sean de pequeño tamaño, reducen o imposibilitan la entrada de luz al medio marino, dificultando la actividad fotosintética de algas y fanerógamas. Precisamente, el desarrollo industrial, y el intenso tráfico de buques, acabó con las extensas praderas submarinas que, hasta los años 60 del pasado siglo, tapizaban unos cuatro kilómetros cuadrados de la bahía de Algeciras y servían de refugio a numerosas especies animales y vegetales. Aún así, este es un territorio que aún conserva un llamativo muestrario de seres vivos. El Laboratorio de Biología Marina de la Universidad de Sevilla ha censado, en el área del Estrecho y en la propia bahía de Algeciras, más de 1.700 especies de flora y fauna diferentes, de las que medio centenar eran desconocidas para la ciencia y alrededor de 500 se localizaban por primera vez en aguas andaluzas.

Parte de esta riqueza también está al alcance de los ojos de un profano, ya que en el interior de la bahía de Algeciras es fácil observar ejemplares de delfín común, listado o mular, así como calderones comunes. Asimismo, se han registrado observaciones de otros cetáceos protegidos, como orcas, ballenas o zifios. Todos ellos, junto a las tortugas marinas, deambulan por la delgada frontera que separa el mar del cielo. La interfase agua-aire, su territorio natural, es la que sufre mayores alteraciones debidas a la contaminación por hidrocarburos, ya que las fracciones menos densas de estos productos, aunque sea en pequeñas cantidades, se acumulan en la superficie marina y terminan afectando al sistema respiratorio de estos animales, o bien les provocan intoxicaciones al ser ingeridos (lo mismo que ocurre con las aves cuando picotean sus plumas para librarse del fuel). Aunque los restos de alquitrán terminan por desaparecer de la vista en poco tiempo, permanecen en los fondos durante largos periodos o bien son arrastrados a gran distancia por las corrientes. A veces forman bolas, que los especialistas denominan tarballs, capaces de retornar a la costa cuando el vertido parecía superado.

Si no es posible evitar la llegada de los hidrocarburos a la costa, como ha ocurrido en este y otros vertidos, las labores de limpieza, a pie de arena, resultan decisivas, siempre que se ejecuten con cuidado y no se apliquen tratamientos puramente “estéticos” que, por agresivos, pueden perjudicar a los ecosistemas en mayor medida que la propia marea negra.

 

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Por la boca mueren los peces, sobre todo cuando son petroleados.

Los que seguís este blog sabéis de mi afición a las hemerotecas, un vicio propio de periodistas pre-digitales que el universo infinito y doméstico de Google sólo ha servido para intensificar hasta el paroxismo.

Como hoy ha comenzado el juicio por la catástrofe (anunciada) del Prestige me he dado un paseo rápido por los archivos en donde se guardan imágenes y palabras, y lo primero que me he encontrado es una sencilla selección de frases para la posteridad, pronunciadas, como no, por un selecto grupo de políticos que hace diez años se enfrentaron, con desparpajo, al hundimiento del petrolero y sus consecuencias. El catálogo de ocurrencias (que puede consultarse en ElDiario.es, http://www.eldiario.es/politica/mejores-frases-politicos-Prestige_0_58794367.html) no tiene desperdicio:

El actual ministro de Medio Ambiente -entonces ministro de Agricultura, Pesca y Alimentación-, Miguel Arias Cañete dijo:

  • «Afortunadamente, la rápida intervención de las autoridades españolas alejando el barco de las costas, hace que no temamos una catástrofe ecológica, como ha sucedido en otras ocasiones, ni prevemos grandes problemas en las aguas españolas ni para los recursos pesqueros» (16/11/2002).
  • «El vertido afecta a una extensión muy importante, pero no es una marea negra» (26/11/2002).

El actual director general de la Guardia Civil -entonces delegado del Gobierno en Galicia-, Arsenio Fernández de Mesa, aseguró:

  • «Probablemente el fuel no toque la costa gallega» (14/11/2002).
  • «El destino del fuel en el fondo del mar es convertirse en adoquín» (19/11/2002).
  • «Hay una cifra clara y es que la cantidad de fuel que se ha vertido no se sabe» (21/11/2002).

El actual embajador en Londres -entonces ministro de Defensa-, Federico Trillo, sostuvo:

  • «Pensamos en bombardear el Prestige para hundirlo o hacer arder el fuel» (20/11/2002).
  • «Una primera impresión de la situación, después de haber sobrevolado la zona, es bastante positiva, ya que puedo decir que no hay playas manchadas de chapapote. Esto dice mucho del buen trabajo que se ha estado haciendo y empieza a crear una esperanza para el futuro. Las playas estaban limpias y esplendorosas, la visión era magnífica. A Galicia le quedan algunas semanas de limpieza en algunas zonas, pero en las rías no ha entrado chapapote. El marisco allí está extraordinario. No es el Apocalipsis que se nos ha descrito estos días» (24/12/2002).

El actual presidente del Gobierno -entonces vicepresidente con José María Aznar-, Mariano Rajoy, defendió:

  • «La marea no va a llegar a las Rías Baixas» (21/11/2002).
  • «Afecta a una parte importante de A Coruña, pero no es una marea negra» (23/11/2002).
  • «A una profundidad de tres mil metros y a dos grados de temperatura, el fuel estaría en estado sólido, por lo que en principio el combustible no se verterá» (24/11/2002).
  • «El fuel no debe llegar a la costa pero se han tomado todas las medidas posibles» (28/11/2002).
  • «En estos momentos, la estructura se encuentra deformada; hay planchas dobladas hacia adentro; se piensa que el fuel está aún enfriándose; salen unos pequeños hilillos, los que se han visto; hay en concreto cuatro regueros que se han solidificado con aspectos de plastilina en estiramiento vertical; debe salir de alguna de las grietas; están los técnicos estudiando qué significa eso» (05/12/2002).
  • «Hay un fluido en la zona de proa que es difícil de cuantificar» (06/12/2002).
  • «En total, el Prestige pierde unas 125 toneladas al día por sus catorce grietas» (09/12/2002).

La actual alcaldesa de Madrid, Ana Botella, apuntó:

  • «En la catástrofe del Prestige solo hay un culpable: el barco» (12/12/2002).

La actual eurodiputada del Partido Popular -entonces ministra de Educación, Cultura y Deporte- Pilar del Castillo, predijo:

  • «Cuando el tiempo pase vamos a tener una visión más equilibrada. En lo esencial, las cosas no se han hecho mal» (14/12/2002).

El actual eurodiputado del Partido Popular, Jaime Mayor Oreja, advirtió:

  • «En el País Vasco estamos padeciendo las consecuencias de grupos como Nunca Máis. Lo que estamos padeciendo es la batasunización de la sociedad por parte de ETA. Su estrategia siempre ha sido crear estructuras sociales que, sin llamarse ETA, estaban al servicio de ETA» (12/02/2003).

 

No contento con esta antología del acierto político, en la que destaca la culpabilidad del barco, me ha dado por visitar el archivo de un periódico y teclear en su buscador tres palabras, sólo tres palabras: “marea negra Galicia”. Y claro, el número de documentos resulta abrumador, pero creo que con esta (otra vez) sencilla selección de titulares bastará para hacerse cargo de lo frágil que es nuestra memoria, incluso de la inexistencia de esta facultad en algunas personas de significativa relevancia:

* «El Urquiola puede partirse en dos en cualquier momento» 19 de mayo de 1976

* «Las lecciones del Supremo tras el choque del Urquiola. El Alto Tribunal consideró <absurda y desacertada> la decisión de llevar a alta mar el petrolero accidentado en 1976 en A Coruña» 12 de diciembre de 2002

* «Una capa de petróleo de 10 centímetros cubre varias playas tras superar la marea negra todas las barreras. Dentro del Mar Egeo quedan miles de toneladas de crudo que pueden derramarse en el mar» 6 de diciembre de 1992

«El Estado asume su responsabilidad a los 10 años del accidente del Mar Egeo» 12 de octubre de 2002

«La marea negra del Prestige se extiende tras aparecer nuevas grietas en su casco» 17 de noviembre de 2002

«La Xunta ensayará una vez al año cómo responder a un nuevo Prestige» 23 de noviembre de 2006

«Los efectos del Prestige persistirán durante 10 años, según los expertos» 18 de agosto de 2003

«Ecologistas en Acción advierte de que el Prestige puede volver a repetirse» 11 de octubre de 2012

 

Y para terminar, y en un sincero homenaje a un gremio imprescindible pero en extinción, un recorrido visual por la catástrofe de la mano de los reporteros gráficos de la Agencia Efe:

http://bit.ly/WWu8tK

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